Autres utilisations de l’argent

De tous les métaux, l’argent est le meilleur conducteur d’électricité, suivi par le cuivre et l’or. L’argent présente également la conductivité thermique la plus élevée de tous les éléments et la plus grande réflectance de la lumière. Il ne se corrode pas et résiste à l’oxydation. Par conséquent, si un produit électrique doit être performant pendant une longue période, il comprendra généralement de l’argent. Vous trouverez ci-dessous quelques exemples de l’utilisation actuelle de l’argent dans notre monde :

Flocons d’argent métallique

Disponibles en différentes tailles, généralement supérieures à un micromètre, elles ne sont généralement pas utilisées à des fins médicales. Cependant, ils sont largement utilisés dans l’industrie électronique, les panneaux solaires et pour d’autres besoins industriels.

Interrupteurs et disjoncteurs

Chaque fois qu’un appareil électrique est allumé ou éteint, un interrupteur conventionnel est utilisé. Les voitures d’aujourd’hui peuvent être équipées de plus de quarante interrupteurs à pointe argentée pour permettre aux occupants de démarrer le moteur, de lever et d’abaisser les vitres, de verrouiller et de déverrouiller les portes, et même de faire fonctionner la direction assistée et les freins comme il se doit. La teneur en argent de ces interrupteurs se situe généralement entre 70 et 90 %, le reste étant constitué d’ingrédients métalliques tels que des oxydes et du carbone qui prolongent considérablement la durée de vie de l’interrupteur en réduisant l’évaporation de l’argent.

Circuits imprimés (PCB)

Aujourd’hui, presque tous les produits électriques utilisent un ou plusieurs PCB. Il s’agit notamment des ordinateurs, des téléphones portables, des systèmes de sécurité, des appareils électriques et des avions. Les connecteurs utilisés pour maintenir ensemble tous ces PCB et leurs composants sont souvent en argent[1].

Batteries

Une batterie au plomb a la moitié de la capacité d’une batterie à l’oxyde d’argent et au zinc. Les applications nécessitant une utilisation prolongée de la batterie sans recharge, telles que les équipements des équipes de tournage et les submersibles de recherche, préfèrent les batteries à l’argent. L’industrie pétrolière privilégie également les batteries à l’argent. À la profondeur de forage des puits de pétrole, les températures sont élevées ; les batteries à l’argent sont uniques en ce qu’elles peuvent résister à ces températures élevées.

Superconducteurs

Ce matériau permet à l’électricité de circuler sans résistance en dessous d’une certaine température[2], ce qui est important car la résistance entraîne une perte d’énergie. En théorie, et presque en réalité, une boucle fermée de matériau supraconducteur qui a été mise en marche peut maintenir son courant électrique à l’infini. L’utilisation de l’argent dans l’assemblage supraconducteur augmente à la fois sa vitesse et son efficacité. Bien que leur utilisation soit limitée aujourd’hui, les supraconducteurs font l’objet de recherches et de développements constants, et ils sont considérés comme l’avenir de la transmission de l’énergie.

Les utilisations de l’argent sont nombreuses et elles sont également utilisées dans des applications non électriques. L’une d’entre elles est la photographie. Il existe de nombreuses techniques photographiques modernes, non basées sur l’argent. Les experts savent que la photographie à base d’argent est relativement peu coûteuse et produit des images d’une définition supérieure. Les images d’os (rayons X) reposent également sur l’argent. Bien que leur composition générale soit légèrement différente, le revêtement des films radiographiques contient des cristaux d’halogénure d’argent, comme ceux utilisés dans la photographie argentique ordinaire.

Il semble que tout peut être amélioré par l’incorporation de l’argent. Les réactions chimiques deviennent plus efficaces en présence d’argent. De plus, l’argent peut contribuer à produire des résultats chimiques uniques. Par exemple, l’oxydation du gaz d’éthylène en oxyde d’éthylène n’est possible que si l’argent est le catalyseur. Les textiles en polyester sont fabriqués à partir de blocs d’oxyde d’éthylène. Sans lui, de nombreux vêtements que nous portons aujourd’hui seraient impossibles à créer. De plus, l’oxyde d’éthylène fait partie du matériau qui forme de nombreux articles moulés, tels que les boutons de commande électrique et les claviers d’ordinateur. Les processus chimiques impliqués dans le domaine en expansion des nanotechnologies de l’argent constituent également une application importante.

Une autre application importante est l’énergie solaire. La division de la technologie photovoltaïque du ministère américain de l’énergie indique que les cellules photovoltaïques en silicium cristallin sont le type de cellule solaire le plus utilisé. Toutes les cellules photovoltaïques en silicium cristallin sur le marché contiennent une pâte d’argent comme composant de base. De nombreux satellites sont également alimentés par des cellules en silicium. Dans ces cellules, l’argent déposé sur la face avant du silicium sert de grille de collecte pour le photon éjecté de la jonction p/n qui se trouve sous la surface du semi-conducteur. Non seulement l’argent garantit une conduction efficace du courant électrique, mais il offre également une meilleure réflexion de la lumière solaire, plus d’énergie et une meilleure réflexion de la chaleur solaire (thermique).

En parlant de chaleur, un revêtement transparent d’argent “invisible” peut dévier l’énergie solaire. Ainsi, les fenêtres et les pare-brises traités à l’argent peuvent réduire d’environ 70 % l’énergie solaire entrante, ce qui signifie moins de travail pour les systèmes de refroidissement de l’air. Ces dernières années, le programme Energy Star du ministère américain de l’énergie a encouragé l’utilisation de verre argenté, souvent appelé “low E squared”. L’augmentation de l’utilisation qui en résulte (50 %) signifie que le besoin annuel de 350 millions de pieds carrés de verre ne nécessite que 5 millions d’onces d’argent.

Comme dans les temps anciens, l’argent est aujourd’hui utilisé dans les systèmes de purification de l’eau. De plus en plus de filtres à eau vendus aux États-Unis dépendent de l’argent pour les aider à rester exempts de bactéries et d’algues. Des études récentes montrent que la combinaison de l’argent et de l’oxygène sous forme catalytique crée un puissant nettoyeur d’eau. Cette méthode pourrait constituer une alternative à l’utilisation actuelle du chlore, qui est dangereusement corrosif.

Il ne faut pas négliger l’utilisation importante de l’argent dans les bijoux et l’argenterie. Comparé à l’or, l’argent est plus réfléchissant et peut être poli pour obtenir le plus haut degré de brillance de tous les métaux. Malheureusement, l’argent est en soi trop mou pour ces utilisations, c’est pourquoi il est généralement mélangé à un pourcentage de cuivre pour une plus grande durabilité. Ce que nous appelons l’argent “sterling” est souvent un mélange de 92,5 % d’argent et de 7,5 % de cuivre.

Les revêtements protecteurs et décoratifs sont une autre application de ce métal polyvalent. La galvanoplastie de l’argent n’est pas seulement utilisée en bijouterie, en coutellerie et dans les pièces de service, mais aussi pour les bouchons de fusibles et les équipements électriques lourds. Les miroirs utilisent également une forme de revêtement d’argent, car l’argent poli est presque totalement réfléchissant. Les roulements de nombreux moteurs à réaction sont revêtus d’argent pour assurer des performances plus fiables et un niveau de sécurité élevé.

En résumé, que nous le voyions ou non, l’argent est devenu un métal de tous les jours que nous rencontrons probablement à de nombreuses reprises au cours de notre vie. L’Institut de l’argent prévoit que la tendance à l’utilisation de l’argent se poursuivra. Son récent rapport, “L’avenir de l’argent”, aborde un certain nombre d’applications émergentes utilisant l’argent. Il s’agit notamment de l’éclairage à semi-conducteurs (SSL), des étiquettes d’identification par radiofréquence (RFID) pour le suivi et la prévention des vols, des produits de préservation du bois, des super condensateurs (similaires aux piles mais d’une durée de vie presque illimitée) et des emballages alimentaires[3].

“Cette déclaration n’a pas été évaluée par la Food and Drug Administration. Ce produit n’est pas destiné à diagnostiquer, traiter, guérir ou prévenir une maladie”.

[1] “PCB,” TechTerms.com. https://www.techterms.com/definition/pcb

[2] “Superconductor Information for the Beginner.” https://www.superconductors.org/INdex.htm

[3] Silver, Institute, The. “The Future of Silver.”